Ett team av brittiska forskare har kommit till Antarktis för att försöka hitta kontinentens “saknade meteoriter”.

Manchester University-gruppen söker i ett avlägset område efter järnklumpar som har fallit från himlen i sex veckor.

Dessa metallstycken representerar de trasiga resterna av små planetobjekt som förstördes under solsystemets början.

Järnmeteoriter är emellertid sällsynta, särskilt i Antarktis.

Mindre än 1% av alla rymdbergar som finns på kontinentens sökning är av metalltyp, jämfört med cirka 5% i andra delar av världen.

Men forskarna i Manchester tror att de vet orsaken till detta statistiska underskott.

Deras modellering antyder att järnmeteoriterna finns där ute. Du har precis begravt dig själv i isen från Antarktis solen.

“Järnmeteoriter har en högre värmeledningsförmåga än kondriter eller stenmeteoriter,” förklarade matematiker Dr. Geoff Evatt. “Det betyder att de kan värma och smälta isen runt dem mer effektivt, så vi förväntar oss att de är där och hänger precis under ytan.

Forskare anlände till British Antarctic Survey (BAS) Rothera station den här veckan för att påbörja förberedelserna.

Du kommer att vara i fältet inom kort och ta ett speciellt utvecklat system för metalldetektering som kommer att dras bakom ett par snöskotrar.

När denna teknik uppmärksammas på en intressant signal hoppar teamet av sina fordon och gräver i isen.

På de 15 till 20 km² som mäts hoppas forskarna att hitta fyra eller fem järnmeteoriter.

Detta skulle göra stor vetenskap möjlig, sa Dr. Katie Joy.

“Om vi ​​tittar på ålder, struktur och kemi för järnmeteoriter, kan vi förstå tidpunkten för processerna som ägde rum i det tidiga solsystemet – och antalet och variationen av dessa små planeter som bildades. Och all denna information kan hjälpa vi förstår hur vi fick stora planeter som Jorden, Mars och Venus. ”

Expeditionen är kulminationen på tre års hårt arbete för teamet.

Efter att ha fått finansiering för att försöka bevisa idén om en begravd befolkning av järnmeteoriter, var forskarna tvungna att designa, bygga och testa sin detekteringsteknologi. och bestäm den lämpligaste platsen för installationen.

Arrangemanget som tecknats med snöskotern innehåller det mesta av elektroniken som finns i vanliga gruvdetektorer. Men det måste göras mer hållbart för att hantera det slog det får när man studsar på fast is. Drift vid frysningstemperaturer ingick också i konstruktionen.

Dr. Evatt testade framgångsrikt en prototyp i tankparken BAS Sky Blu för ett år sedan. Samtidigt dr. Glädje in i Antarktis djupa inre för att undersöka gynnsamma meteoritjaktområden.

Kontinenten är till nytta för forskare genom att isflödet tenderar att samla välta rymdklippor mot åsar och berg.

Dr. Joy plockade upp mer än 30 ytliga steniga meteoriter på sina resor och nöjde sig med den kommande järnfrågan på en plats som nu kallas “Yuter Recovery Ice Fields”.

“Det vore riktigt spännande om vi kunde hitta en måne- eller Martian-meteorit. Det skulle vara körsbäret på kakan. Men förhoppningsvis kan vi hitta cirka 80 ytmeteoriter som består av olika typer av asteroider. Och om vi kan hitta så många, den här. ” innebär att vi kan ha fyra eller fem järnrika meteorer under isens yta – om vår teori är korrekt. ”

Det Manchester-ledda projektet finansieras av Leverhulme Trust med logistiskt stöd från BAS.