Det har länge varit misstänkt, men forskare kan nu på ett slutgiltigt sätt bevisa att tunnningen i ringen med flytande is runt Antarktis driver massförlust från kontinentets inre.

En ny studie har visat att ishyllarnas minskande tjocklek nästan exakt kompenseras av accelerationen av glaciärerna bakom dem.

Dessutom är länken möjlig omedelbart.

Det betyder att vi inte kan lita på en systemfördröjning för att försena stigningen i havsnivån när hyllorna smälter i en varmare värld.

Glaciärerna accelererar i tandem och kastar sin massa i havet.

“Svaret är i huvudsak omedelbart”, säger prof. Hilmar Gudmundsson från Northumbria University, Storbritannien.

Kanten av Antarktis gränsar till tjocka plattformar gjord av flytande is. Dessa “hyllor” bildades när kontinentens många glaciärer flödade från land till hav.

När de gick in i vattnet steg deras flytande isfronter och slogs samman till en enda avsats.

Men dessa hyllor hamnar i invasionen av varmt havsvatten som nu äter botten. Och satellitdata under de senaste 25 åren har visat att många blir tunnare som ett resultat.

“Detta är ett problem eftersom ishyllorna fungerar som en slags arkitektonisk pelare och bromsar isarkens rörelse bakom dem,” säger prof. Helen Fricker, satellitekspert vid Scripps Institution of Oceanography, USA. “Så om du gör en ishylla tunn kan den jordade isen bakom den accelerera, men vi visste inte hur mycket – och det är där vårt arbete med Hilmar och dess modellering kommer in.”

Professor Gudmundsson har konverterat Scripps satellitförtunnningsdata till en numerisk isarkmodell för att se hur isarken ska reagera baserat på den bästa förståelsen för den fysik som är inblandad.

Teamet mellan Storbritannien och USA fann att de förutsagda förändringarna i accelerationsmönster exakt matchade dem som observerats i den verkliga världen. Vad som bara var en korrelation stöds nu av kvantifierbara bevis.

“Om gallring av ishyllorna orsakar massförlust i den jordade isen, skulle vi förvänta oss att hastigheten på hastighetsförändringar skulle överensstämma med observationerna – och det är exakt vad vi finner,” sade professor Gudmundsson.

De största förändringarna kan ses i den västra delen av kontinenten, där jätte glaciärer som Pine Island och Thwaites har blivit snabbare som svar på deras exponerade ishyllor. Isvolymen i endast dessa två isströmmar skulle höja den globala havsnivån med 1 till 2 meter – om allt smälter. Den minsta förändringen under de senaste 25 åren kan observeras öster om kontinenten, där hyllorna och deras glaciärer till stor del är stabila.

Professor Andrew Shepherd är en forskare vid University of Leeds i Storbritannien som är ansluten till Center for Polar Observation and Modelling. Han var inte involverad i den nya studien, som kommer att publiceras i Geophysical Research Letters.

“Det är fantastiskt att se hur användbar satellitdata och modeller kan användas när de används tillsammans,” sa han till BBC News.

“Även om det mesta av den isdynamiska obalansen i Västantarktis och Antarktishalvön är tydligt relaterad till smältningen av ishyllan, finns det lite bevis på östra Antarktis att Totten glaciären tunnas, till exempel på grund av ett annat fenomen.”

Totten är en jätte på Frankrike. Det fanns en misstanke om att en del av tunnningen som observerades på denna glaciär helt enkelt kunde bero på minskningen av snöfall, sa Leeds forskare.

Scripps ishylldata som användes i Northumbria-modellen samlades in under en period av 25 år av ett antal radarsatelliter från Europeiska rymdorganisationen (ESA).

Förra veckan gick Esa med på att börja utveckla ett nytt rymdskepp i denna serie.

Den heter kodnamnet “Copernicus polar Ice & Snow Topography ALtimeter” (CRISTAL) och kommer så småningom att integreras i en konstellation av EU-ägda jordobservatörer kända som Sentinels.