Forskare har skapat artificiella nervceller som banar väg för nya sätt att reparera människokroppen.

De små “hjärnchips” uppför sig som de riktiga och kan en dag användas för att behandla sjukdomar som Alzheimers.

Ett team från University of Bath använde en kombination av matematik, beräkning och chipdesign för att replikera i kretsform vad nervceller (neuroner) gör naturligt.

Neuroner transporterar signaler till och från hjärnan och resten av kroppen.

Forskare är intresserade av att replikera dem på grund av potentialen att behandla sjukdomar som Alzheimers, där neuroner degenererar eller dör.

Professor Alain Nogaret från fakulteten för fysik i Bath sa att nyheten i hennes forskning var att överföra de elektriska egenskaperna hos hjärnceller till syntetiska kiselkretsar.

“Fram till nu var neuroner som svarta lådor, men vi lyckades öppna den svarta lådan och titta inuti,” sade han. “Vårt arbete är ett paradigmskifte eftersom det är en robust metod att reproducera de elektriska egenskaperna hos riktiga nervceller i mindre detaljer.”

Tillverkningen av konstgjorda nervceller som svarar på elektriska signaler från nervsystemet har länge varit ett mål inom medicinen. Utmaningarna inkluderade att utforma kretsarna och bestämma parametrarna som kretsarna beter sig som riktiga nervceller.

“Vi lyckades extrahera dessa parametrar för biologiska neuroner och infoga dessa parametrar i synteskretsarna vi tillverkade”, säger prof. Nogaret.

Forskarna replikerade två typer av nervceller, inklusive celler från hippocampus, ett område i hjärnan som spelar en viktig roll i minnet, och hjärnceller som hjälper till att kontrollera andningen.

Arbetet öppnar upp ett antal sätt att reparera det neuron som förlorats från degenerativa sjukdomar, inklusive medicinska implantat för behandling av sjukdomar som hjärtsvikt och Alzheimers.

“Att replikera andningsnervonsvaret i bioelektronik som kan miniatyriseras och implanteras är mycket spännande,” sade medforskare prof. Julian Paton, en fysiolog vid University of Auckland i Nya Zeeland och University of Bristol.