Aktivister på Caymanöarna påstår sig kämpa mot de största kryssningsfartygen i världen som vill renovera landets hamn för att rymma enorma fartyg.

“Jag är rädd att det kommer att bli oåterkallelig skada som vi inte kan ändra, ta tillbaka eller reparera i framtiden,” sade Michelle Lockwood, en av motståndarna till korallmuddringen som kommer att krävas för att utvidga hamnen.

I Grand Cayman är det bara klockan 9 och Royal Watler Cruise Terminal är redan överfull. Hundratals turister går av från en flotta av små anbud från två enorma fartyg förankrade strax utanför George Towns hamn som ser ut som jättevita valar.

När besökarna kommer in på bryggan poserar vissa för ett foto med arbetare som är förklädda som pirater. Det är Karibien. Men bortsett från de semesterfirare som reser till den berömda Seven Mile Beach på ön, finns det spänning i luften.

Kryssningsfartygen och korallrevet nedan är i centrum för en tvist där forskare, naturvårdare och lokala småföretag kämpade mot världens största kryssningsföretag – Royal Caribbean och Carnival – för ett totalt marknadsvärde på 55 miljarder USD (42 miljarder GBP). ,

Rederierna leder ett konsortium – Verdant Isle – för att bygga en ny brygga till 250 miljoner dollar på Grand Cayman. De säger att deras nya passagerarfartyg, som kommer att bära nästan 9 000 personer, inte kommer att använda anbuden för att transportera passagerare i land.

Att komma ut är snabbare och enklare för turister, men det innebär att muddra hamnen och förstöra minst 4 hektar korallrev.

“Det är ett verkligt unikt område, det är därför Cayman är så känd för dykning och snorkling, det är bara orörda,” sa Nadia Hardie, chef för National Trust for Cayman Islands.

“Det finns så många olika typer av marint liv, men det finns också koraller. Vi har hotade arter här som vi behöver skydda, och det är verkligen hotad.”

Caymans kommer att rösta om förslaget i en folkomröstning som förväntas i början av nästa år.

“Vi vet att en brygga är mycket bättre för gästerna,” säger TJ O’Sullivan från Royal Caribbean Cruises. “Gästerna kommer att gå av fartyget mycket snabbare och spendera mer tid i hamnen.”

Men många lokala researrangörer är inte övertygade. De säger att kryssningsföretag redan tar det mesta av vad passagerare spenderar ombord i form av förförsäljning. De fruktar att kryssningsföretagen kommer att ha mer kontroll över den lokala turistsektorn genom att finansiera hamnens renovering.

“Vi har utelämnats”, säger en ledare som inte vill bli namngiven. “Förbokade [turer] kommer att bli mer, de kommer att tvinga oss ut.”

Mario Blanchette är en dykinstruktör på det närliggande Eden Rock Diving Center. “Tyvärr kommer de att gräva mycket. All denna lera och sand kommer så småningom att korsa vårt rev.

“När allt kommer omkring måste Eden Rock och andra företag som förlitar sig på revet stänga.”

Livräddare Bernard Rockett delar sina oro.

“Människor kommer hit för att uppleva dykning – för att se de vackra varelserna i vattnet och korallivet,” sade han.

Verdant Isle-konsortiet uppger att mängden material som molnar vattnet övervakas noggrant när koraller dör när de kvävs.

“Vi kommer att ha molniga, leraövervakande bojar som är läsbara i realtid,” sade Barry Loudermilk från Orion Marine Group, företaget som är redo att muddra hamnen om projektet fortsätter. Muddring utförs av en specialiserad grävlastare som operatörerna hävdar är mindre skadlig för miljön än hydraulisk muddring.

Jag frågar honom om han är säker på att revet inte kommer att skadas permanent. “Jag är säker på att om vi säger” ja “, vi har en hel del [miljö] modellering att göra. Jag tror att en hel del rädsla kommer att vara över när vi slutför all vår modellering.”

Är det inte en liten risk? “Allt är en risk”, säger Loudermilk. “Men vi tog med oss ​​de bästa specialiserade teamen för att hantera den känsliga miljöstrategin för detta projekt.”

Motståndare pekar på upplevelsen i Falmouth, Jamaica. 2009 byggde Royal Caribbean en ny brygga på $ 170 miljoner, men antalet kryssningsfartyg som besöker Jamaica har minskat sedan dess.

Chris Saunders, medlem av Cayman Islands Legislature, säger Caymanöarna hade nästan 60% fler kryssningspassagerare än Jamaica i juni, även om Jamaica har tre huvudhamnar och Grand Cayman inte har några.